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Racism Unleashed by the Yalitza Aparicio Nomination

Yalitza Aparicio photoshopped and made to look whiter and thinner on the cover of ¡HOLA! magazine (left). Yalitza untouched (right). The ¡HOLA! cover has generated much controversy.

By Irma Alicia Velásquez Nimatuj

The well-deserved recognition for Yalitza Aparicio, who through her performance in “Roma” shows what we already know in indigenous communities – that biological or cultural factors as a rationale for racism are a myth.

It doesn’t matter if tomorrow night, Yalitza Aparicio, a young indigenous actress, originally from Tlaxiaco, in Oaxaca, Mexico, receives the Oscar for her performance in the film “Roma” directed by Alfonso Cuarón. She has already made history by destroying the stereotype that says indigenous women do not have the ability to tell stories as leading actresses. With this achievement, the performance of Yalitza becomes part of the struggle of indigenous women to break racial stereotypes that portray them as incapable of contributing to the field of acting nor in any other, because biologically they were not endowed with the intelligence to create, because they do not fulfill the “requirements” that Western beauty standards demand, because they do not possess the ability to lead, and, above all, because they are incapable of transcending their designated family and community, which are also labeled “where uncivilized Indians live”. It was unthinkable that from one of those places “frozen in time and still backward” an actress with tremendous acting talent would emerge.

It is precisely the Oscar nomination of Yalitza, along with her other impressive awards and prizes, that has brought racism to the surface in the acting field and from the art world. Many powerful Mexicans of the cultural elite question or oppose recognition of her performance.

We are seeing the shock caused by the breakdown of racial stereotypes by people who were supposed to be invisible, ridiculed or typecast as indigenous women in secondary roles, but never as protagonists. That’s why, when faced with the talent of women like Yalitza, some simply cannot believe that what they are seeing is true, because their ingrained ideas, strengthened by the status quo, have taught them the opposite.

Here’s to this well-deserved recognition for Yalitza, who reaffirms through her performance, what we already know in indigenous communities – that biological or cultural factors are a myth, but that what does exist is a lack of real opportunities under equal conditions.  When we have real access to these fields, at whatever cost, indigenous women and men not only contribute, they shine.

En Español:

El racismo que desató el trabajo de Yalitza Aparicio

De Irma Alicia Velásquez Nimatuj

Un merecido reconocimiento para Yalitza, quien con su trabajo reafirma, lo que desde las comunidades sabemos, que los determinantes biológicos o culturales son un mito.

Sin importar si mañana Yalitza Aparicio, una joven indígena actriz, originaria de Tlaxiaco, estado de Oaxaca, México, obtiene o no el Oscar como mejor actriz, por su trabajo en la película Roma, del director Alfonso Cuarón. Ella ya ha hecho historia al romper los estereotipos que sostienen que las mujeres indígenas no tienen la capacidad para narrar historias a través de la actuación desempeñando roles principales. Frente a este logro, el trabajo de Yalitza viene a sumarse a la lucha de las mujeres indígenas por romper estereotipos raciales que las retratan como incapaces de aportar en este campo y en cualquier otro, porque biológicamente no fueron dotadas con la inteligencia para crear, porque no llenan “los requisitos” que exigen los patrones de belleza occidental, porque no poseen habilidades protagónicas y sobre todo, porque son incapaces de trascender los espacios familiares y comunitarios, que también son etiquetados como “espacios de indios incivilizados”. Así, era impensable que de uno de esos espacios “congelados en el tiempo y que se mantienen en el atraso” surgiera una actriz con tremenda capacidad interpretativa.

Precisamente, la nominación de Yalitza al Oscar –así como su arrasamiento con otros premios– ha provocado que en México y en otros espacios de la actuación o de las “artes” salga a relucir el racismo que, en boca de “sujetos con poder –mujeres y hombres–” terminen cuestionando o se opongan al reconocimiento de su trabajo.

Estamos frente al shock que provoca el rompimiento de estereotipos raciales en sectores que han invisibilizado, ridiculizado o arrinconado a las mujeres indígenas en roles complementarios pero nunca protagónicos. Por eso, cuando se enfrentan a la capacidad de mujeres como Yalitza, sencillamente no pueden creer que, lo que están viendo sea cierto, porque sus imaginarios heredados y fortalecidos por las múltiples instituciones, les han enseñado lo contrario.

Un merecido reconocimiento para Yalitza, quien con su trabajo reafirma, lo que desde las comunidades sabemos, que los determinantes biológicos o culturales son un mito, lo que sí existe es una falta permanente de oportunidades en condiciones de igualdad, pero cuando se accede a espacios, aunque cueste, mujeres y hombres indígenas no solo aportan sino, además, brillan con luz propia.

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Paco de Onís
paco@skylight.is

Paco is the Executive Director at Skylight.

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